周西庄:中国人口增长与历史关系

时间:2021-09-03 07:18内容来源:联合早报 版阅读:新闻归类:观点评论

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中国人口问题和“三孩”生育政策引起了世人的关注与兴趣。从中国政府第七次人口普查数据来看,中国的出生人口再刷新低,老龄化也成了基本国情。

另外,许多中外专家也指出,中国的总人口也许会在2025年左右达到高峰,并从此出现人口负增长。长远而言,长期的人口衰退和老龄化加速等问题,将会给中国带来不利的社会经济后果。

但是,我们是否有尝试以历史的角度,去认识与探讨中国当前的人口危机?了解历史上中国人口增长与国家社会发展的关系?

从历史的角度来看,中国的人口问题亦不容乐观。在中国历史上,人口衰退不是一个国家与社会繁荣富强的征兆。翻阅历史我们不难发现,不同时代的治世都有着相似之处。

譬如说物阜民熙、国泰民安、政通人和;另外便是治世下的人烟浩穰。在古代农耕社会里,人口的增殖不单是一个国家安康、社会稳定、粮食富足的重要标志,也是推动国家经济发展的重要因素。

我们不妨简单地回顾一些历史的瞬间。

中国古代历史记载的第一个治世,是汉朝著名的“文景之治”。在这一期间,汉庭所采取的休养生息、鼓励生产及轻徭薄赋等举措,使得社会比较安定,经济得到有效发展。据《中国人口史》,文景两朝因着力于恢复农业生产和安定统治秩序,使得人口从汉朝初期(公元前202年)的约1650万,增至汉武帝中期(公元前129年)的约3600万。

到了唐朝时期,人口增长也伴随着盛世的开创。唐朝的国力在唐玄宗的治理下达到鼎盛,开创了“三年一上记,万国趋河洛”的盛世局面,史称“开元盛世”。唐朝国力的空前强盛,也使人口大幅度增长。到了玄宗天宝14年(755年),中国的人口从唐太宗时期的约1300万增加到4800万。

说到宋朝,很多人必然会想到北宋画家张择端的《清明上河图》里所描绘的北宋都城汴京的繁荣景象。其中,画里琼楼玉宇、街道纵横、店铺满面、车水马龙的繁华热闹景象,标志着北宋时期的丰衣足食,人丁兴旺。在宋朝“仁宗盛世”期间(1022年至1063年),中国的人口首次达到1亿。

中国人口在康乾盛世的背景下更是达到历史高峰。据官方记载,到了乾隆55年(1790年),中国的人口首次突破3亿大关。

中国在近一个半世纪以来的人口增长更是迅猛。尽管中国在清朝末年至二战时期饱受战火蹂躏,政治社会秩序混乱,经济基础薄弱,但人口在1939年达到5亿多。中华人民共和国建立后,中国的人口更是迈入一个前所未有的增长期,总人口从1950年代的6亿,膨胀到1980年代的9亿,最后到2020年的14亿多。

就中国历史潮流而言,人口的增殖是一个国家富强的标志与推动力。古代如此,当代亦是如此。虽说这几十年中国人口的增长状况,并没有见证另一个“黄金时代”,但是人口红利和雄厚的劳动储备,却为中国1980年代后改革开放和经济迅猛增长,打下了坚实的基础,创造了“世界工厂”现象。同时,中国庞大的人口总量,也让其国内生产总值(GDP)名列世界前茅。

可见,人口增长与国家发展的关系是紧密的。如果历史可以为我们提供一个可依赖的借鉴,它暗示着中国的经济发展可能已临近极限。要知道历史上还从未出现过一个人口负增长和老龄化的盛世。换言之,中国的人口衰减和老龄化不是一个治世或黄金时代的标志。

中国目前所面临的人口萎缩,会导致劳动力供给的减少,并削弱经济增长的潜力。同时,人口结构老化也会加重国家和家庭财政负担,影响社会资本等诸多不利的社会经济问题。如果中国无法扭转不利的人口趋势,我们很难想象中国在未来10年、20年如何顺利实现“中华民族伟大复兴”的梦想。至少历史告诉我们,人丁兴旺才是硬道理。

自上世纪80年代改革开放以来,中国在经济、社会、教育、军事等众多领域取得丰硕成果。中国的发展看似高歌猛进,但各种社会矛盾与因过于依赖出口型经济的负面影响,也渐渐浮上水面。随着中国近年来的经济增长放缓、中美关系恶化,以及全球经济因冠病疫情的衰退,更多人开始质疑中国未来是否能够取得和过去40年一样的高度发展成绩。

人口危机的到来,也使得中国原本潜在的经济社会问题雪上加霜,笼罩其发展前景。如何摆脱质疑,破解问题与挑战,实现人口增长与社会经济的协调发展,或许可以从历史寻找些许答案和启发。

作者是新加坡国立大学全球研究四年级学生

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